¿Robots medievales? Ellos fueron solo una de las creaciones del inventor musulmán Ismail al Yazari

Fuentes que se pueden programar para encender y apagar. Un modelo de un mahout indio (conductor) que iba tocando durante media hora la cabeza de su elefante (para hacerle caminar). Autómatas en forma de sirvientes que podrían ofrecer a los invitados una toalla.

Estas son solo algunas de las maravillosas creaciones del inventor musulmán del siglo XII Ismail al Yazari, quien sentó las bases para la ingeniería moderna, la hidráulica e incluso la robótica. Mientras que algunas de sus creaciones lujosas y coloridas se fabricaron como juguetes novedosos para los muy ricos, Al Yazari también fabricó máquinas prácticas que ayudaron a las personas normales, incluidos dispositivos de extracción de agua que fueron utilizados por los agricultores durante siglos.

Pasión por la invención

Badi al Zaman Abu al Izz Ismail ibn al Razzaz al Yazari nació en 1136 en Diyarbakır, en lo que hoy es el centro-sur de Turquía. Hijo de un humilde artesano, nació en una época de agitación política, resultado de las luchas de poder locales, así como de los efectos de las Cruzadas.

Al Yazari sirvió como ingeniero al servicio de los gobernantes regionales, los Artuqides. Esta dinastía había expandido su imperio en Siria. En el transcurso de la vida de Al Yazari, sin embargo, el poder de los Artuqides quedó bajo el dominio de la dinastía Zangid vecina más poderosa, y más tarde aún por el de los sucesores del héroe musulmán, Saladino.

A pesar de la agitación de las Cruzadas y las turbulentas relaciones entre diferentes poderes musulmanes, la vida del brillante ingeniero discurrió pacíficamente sirviendo a varios reyes Artuqides, para quienes diseñó más de cien ingeniosos dispositivos. A diferencia de otros inventores prácticos de la época, que dejaron poco registro de su trabajo, Al Yazari tuvo una pasión por documentar su trabajo y explicar cómo construyó sus increíbles máquinas.

En 1206, basándose en un cuarto de siglo de producción prodigiosa, le dio al mundo un catálogo de sus “máquinas incomparables”, que hoy se conoce como “El Libro del Conocimiento de Dispositivos Mecánicos Ingeniosos”. Al Yazari incluyó diagramas meticulosos e ilustraciones coloridas para mostrar cómo encajaban todas las piezas. Han sobrevivido varias copias incompletas de su obra, incluida una que se halla en el Museo Topkapi Sarayi de Estambul, Turquía, que es apreciada por sus detalles artísticos y su belleza.

Herencia intelectual

El Libro del Conocimiento es la única fuente de información biográfica que existe sobre Al Yazari. El texto lo exalta como Badi al Zaman (único e inigualable) y Al Shaij (sabio), pero también reconoce la deuda que tenía con los “antiguos sabios”.

Los inventos de Al Yazari se beneficiaron de siglos de innovación y erudición de épocas anteriores, aprovechando la ciencia y la sabiduría de las antiguas culturas griega, india, persa, china y otras. Durante la rápida expansión del Islam en el siglo VII, los gobernantes musulmanes se interesaron profundamente en el conocimiento de las tierras que conquistaron. Recogieron manuscritos y libros en la Bait al Hikma (Casa de la Sabiduría). Esta institución prosperó bajo los califas abasíes en Bagdad en los siglos VIII y IX como biblioteca y academia. Junto con otros centros, desempeñó un papel fundamental en los avances científicos y académicos medievales durante la época dorada del Islam.

Junto con la filosofía, la medicina, la astronomía y la zoología, la ingeniería mecánica musulmana alcanzó alturas excepcionales a manos de figuras destacadas, incluido un trío de inventores persas del siglo IX, los hermanos Banu Musa. Publicaron muchos trabajos y Al Yazari probablemente fue influenciado por sus inventos presentados en El Libro de los Dispositivos Ingeniosos.

Al Yazari también fue influenciado por inventores no musulmanes como Apolonio de Perga, un geometrista influyente de fines del siglo III a. C. a quien Al Yazari acredita en su trabajo.

Nuevas alturas

La intención de Al Yazari no era solo construir sobre el legado de estos grandes inventores sino perfeccionarlo. Escribió en su prólogo a El Libro del Conocimiento: “Descubrí que algunos de los eruditos y sabios anteriores habían inventado y descrito lo que habían hecho. Pero no lo habían considerado completamente ni habían seguido el camino correcto para todos ellos (los inventos) … y, por lo tanto, vacilaron entre lo verdadero y lo falso”.

Las máquinas en el libro de Al Yazari eran prácticas y divertidas, desde relojes hasta recipientes autómatas que distribuían bebidas. Diseñó dispositivos para extraer sangre, fuentes, autómatas musicales, máquinas para transportar agua y máquinas para medir.

Uno de los dispositivos más famosos es un enorme reloj de agua que presentaba un elefante con su conductor y una torre llena de criaturas. Se habían utilizado relojes de agua simples en el antiguo Egipto y Babilonia, pero el intrincado invento de Al Yazari expresa claramente su ambición de perfeccionarlos.

Las diferentes criaturas que animan cada media hora representan diferentes culturas, como los dragones de China y el elefante de La India. Cada media hora, se activan los mecanismos internos: el pájaro en la cúpula silba, un hombre deja caer una pelota en la boca de un dragón y el conductor del elefante golpea la cabeza del animal.

¿El primer robot de la historia?

Otro de los artilugios fantásticos de Al Yazari es de especial interés para los historiadores de la ciencia, ya que muchos lo consideran el primer “robot” programable de la historia. Al igual que una caja de música, este invento, un bote con cuatro “músicos”, un arpista, un flautista y dos tambores, fue diseñado para tocar canciones y entretener. Los mecanismos que animan a los músicos podían programarse para tocar diferentes ritmos.

A pesar de su ingenio, tales dispositivos eran juguetes para los ricos. Con su sombrero cortesano, Al Yazari entendió la necesidad de deslumbrar a sus ricos clientes, quienes, a su vez, deslumbrarían a los dignatarios visitantes con la última maravilla de su genio. Como artesano de formación modesta, también conocía las necesidades que existían de dispositivos de uso diario e ideó ingenios útiles que aligerarían la carga del trabajo cotidiano. El libro describe en detalle al menos cinco máquinas que facilitaron la extracción de agua y el riego en la granja y en el hogar. Otras máquinas muy prácticas también se incluyeron en su libro: un cigüeñal que convierte el movimiento lineal en movimiento giratorio y un medio para la calibración exacta de cerraduras y otras aberturas, entre muchas otras cosas.

La naturaleza humilde de El Libro del Conocimiento también se refleja en su lenguaje. Mientras que otros inventores expresaron deliberadamente su prosa en un lenguaje oscuro para limitarla a una pequeña élite, Al Yazari se esforzó por hacerla accesible a un lector general de la época para que se pudieran construir algunas de sus máquinas más prácticas. Dado que Al Yazari estaba interesado tanto en los procesos de construcción como en la teoría y los cálculos, algunos investigadores incluso han descrito su libro como una especie de “manual de usuario”.

Vida y legado

Al Yazari murió en 1206, el año en que presentó al sultán su Libro del Conocimiento. Es recordado principalmente por este libro, pero sus inventos realizados jugarían un papel clave en la vida cívica durante muchos años por venir. Entre ellos se encontraba un sistema de suministro de agua con engranajes y energía hidráulica, que se utilizaría en las mezquitas y hospitales de Diyarbakir y Damasco. En algunos casos, los sistemas modelados según su diseño permanecieron en uso hasta tiempos recientes.

La mayoría de sus innovaciones tuvieron lugar siglos antes de los logros de la ciencia europea. Su trabajo sobre válvulas cónicas, un componente clave en la ingeniería hidráulica, fue mencionado por primera vez en Europa más de dos siglos después por Leonardo da Vinci, quien, según los informes, estaba fascinado por los autómatas de Al Yazari.

Hoy el nombre de Al Yazari inspira asombro entre los historiadores de la ciencia. El ingeniero e historiador de la tecnología Donald R. Hill, autor de una traducción histórica de 1974 del Libro del Conocimiento, dijo que la importancia del trabajo de Al Yazari “es imposible de sobre-estimar”. Como padre de la robótica, ha sido descrito como el “Leonardo da Vinci de Oriente”, un apodo que en muchos sentidos es un nombre inapropiado. Podría ser más exacto describir a Leonardo como el “Al Yazari de Occidente”.